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28/08/2015

Si los zopilotes hablaran


Los zopilotes tienen picos fuertes y ganchudos, su cabeza así como el cuello están desprovistos de plumas, sus alas grandes les permiten mantenerse en vuelo prácticamente sin aletear, usando sólo las corrientes de aire caliente, con lo cual gastan poca energía para mantener el vuelo. Además, salvo en el Cóndor Andino, no presentan dimorfismo sexual aparente, esto es, la hembra y el macho son iguales.
En México, existen 5 especies de Zopilotes, también llamados del Nuevo Mundo, pues se distribuyen solamente en el Continente Americano.

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Estas aves carroñeras se alimentan de animales muertos aunque en ocasiones suelen consumir crías, huevos y hasta frutas. La ausencia de plumas en sus cabezas evita que contraigan infecciones debido a la cantidad de microbios y bacterias presentes en la carroña. Además, la piel desnuda de su cabeza les ayuda para mantener y regular su temperatura corporal, al disipar el exceso de calor de sus cuerpos. Algunas especies como el Zopilote Rey o el Cóndor Andino, tienen crestas en sus cabezas las cuales incrementan la superficie expuesta de piel desnuda, facilitando y haciendo más efectiva la pérdida de calor, a pesar de ello la falta de plumas en su cabeza las enfrenta al enorme problema de mantener el calor corporal, ya que estas aves realizan sus vuelos a grandes altitudes en donde las temperaturas y los vientos suelen ser congelantes. Afortunadamente, algunas especies de zopilotes presentan alrededor del cuello una especie de "bufanda" de plumas, que les permiten aislar y mantener una temperatura adecuada mientras vuelan bajo esas condiciones.
El color negro es típico en el plumaje de los zopilotes aunque en algunas ocasiones es posible detectar plumas iridiscentes. Otras ocasiones, como en el caso del aura muestran parches blancos en sus alas mientras vuelan. Lo que sí es curioso es encontrar zopilotes blancos, como en el caso del zopilote rey, que muestra un plumaje completamente claro y que además muestra unas crestas coloridas en su cabeza.

Animales exóticosLa mayoría de los zopilotes son considerados de las pocas aves que tienen altamente desarrollado el sentido del olfato. Sin embargo, es sorprendente saber que no todos los zopilotes tienen esta habilidad; de hecho en los cóndores, zopilote común y zopilote rey parece no estar tan especializado el olfato, ya que se ha observado que estas especies siguen de cerca y roban la comida del zopilote aura y/o zopilote sabanero.

Aunque todos los zopilotes vuelan para encontrar su alimento no todos lo hacen a las mismas altitudes, por ejemplo el Zopilote sabanero tiene un vuelo de poca altura, volando a unos cuantos metros del suelo en comparación con las grandes altitudes alcanzadas por el zopilote rey. De igual forma, a pesar de que pueden ingerir carne en estado avanzado de descomposición estas aves evitan en la medida de lo posible su consumo. Sin embargo, no hay duda de que regularmente ingieren carne putrefacta, por lo que tienen mecanismos para desintoxicar de alguna manera su alimento.

Típicamente los zopilotes han sido emparentados con las aves de presa (águilas o halcones) por compartir algunas características como los picos ganchudos, aunque como ya te he comentado no son  aves que matan a sus presas pues además las patas de los zopilotes son muy débiles en comparación con las aves de presa.

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Por otra parte desde 1876 se ha encontrado que los zopilotes se emparentan con las cigüeñas más que con las aves de presa. Recientemente se acepta que zopilotes y cigüeñas son parientes cercanos, al compartir características del esqueleto, formación del cráneo así como arreglo de su musculatura. Además de que algunos comportamientos como el de mojar sus patas con sus excretas para refrescarse también es realizado por las cigüeñas. Sin embargo, no obstante pruebas de ADN, caracteres morfológicos y osteológicos (estudio de huesos) los zopilotes, hoy en día han vuelto a colocarse dentro del grupo de las aves rapaces, manteniendo en debate su clasificación.

Por cierto, los zopilotes no producen sonidos debido a la falta de siringe (órgano encargado de la producción de sonido en las aves) por lo que podría decirse que son mudos pues aunque emiten cierto tipo de silbidos estos son producidos al sacar el aire por sus nostrilos u orificios nasales.
Así pues, si los zopilotes hablaran, facilitarían nuestra tarea para clasificarlos pues encontrar a sus parientes más cercanos entre los diferentes grupos de aves como hemos visto, no es tarea fácil, ya que en ocasiones hay que basarnos en indicios a veces muy sutiles, como ciertas estructuras morfológicas, patrones de conducta o evidencia bioquímica. En el caso de las aves esta tarea ha llevado muchos años de trabajo y debate, y aún en la actualidad existen fuertes discusiones acerca de la situación correcta dentro de la clasificación de algunos grupos como los zopilotes.

 

 

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